Alerta roja: los invasores grises se están concentrando en las menguantes poblaciones de ardillas rojas de Escocia

Alerta roja: los invasores grises se están concentrando en las menguantes poblaciones de ardillas rojas de Escocia

Son los invasores de cola esponjosa que, a medida que cambian las estaciones, a menudo se los puede ver ocupados hurgando en el suelo del bosque en busca de su comida de invierno.

Pero si bien las ardillas grises pueden tener un cierto grado de atractivo, el riesgo mortal que representan para el número cada vez menor de ardillas rojas de Escocia las ha convertido en una de las criaturas del bosque menos bienvenidas.

Ahora hay señales preocupantes de que los molestos invasores grises están invadiendo aún más territorios que antes se consideraban fortalezas de sus primos lejanos pelirrojos.

En los últimos días, se han avistado ardillas grises en áreas al norte de Perth y Dundee, en lugares considerados en la primera línea de protección de las ardillas rojas.

Se ha expresado la preocupación de que, sin una acción seria, los intrusos grises, que no solo compiten con las ardillas rojas más pequeñas por comida, sino que también pueden ser portadores del mortal virus de la viruela de las ardillas, continuarán avanzando cada vez más hacia el norte.

Ahora hay llamadas para que las personas que disfrutan de los colores otoñales de Perthshire y Tayside ayuden a detectar e informar sobre los avistamientos de los invasores grises.

Ann-Marie MacMaster, Oficial de Conservación de Salvando Ardillas Rojas de Escocia para Tayside, dijo: “Ha habido varios avistamientos grises en áreas que normalmente consideraríamos fortalezas de ardillas rojas: Aberfeldy, Strathbraan y Glenalmond.

“En esta época del año, no es raro ver ardillas grises en lugares inesperados, porque las ardillas jóvenes que nacieron durante el verano se estarán dispersando“ Lo que realmente queremos saber es si estas ardillas simplemente están de paso o son parte de un población residente, lo que sería mucho más preocupante para los tintos locales “.

Se han visto ardillas grises en Strathbraan en Perthshire, cerca de los bosques de Dunkeld y Birnam, y el Hermitage, áreas que se consideran un “paraíso” para las ardillas rojas.

Además de proporcionar abundante alimento y refugio para las ardillas, los bosques de Perthshire son particularmente populares en esta época del año entre los visitantes, debido a su colorida mezcla de coníferas, árboles latifoliados, perennifolios y caducifolios que se transforman en un tumulto de colores otoñales.

También ha habido informes de ardillas grises que se ven en Millhaugh Bridge en Glenalmond, Tayside, y avistamientos no confirmados en lugares desde Luncarty en Perth y Kinross hasta Arbroath, y más al norte hasta Friockheim en Angus.

Ella agregó: “Los avistamientos públicos son muy importantes para nuestro trabajo de conservación porque nos ayudan a construir una mejor imagen de lo que está sucediendo en el terreno y tomar las medidas adecuadas. Si alguien en estas áreas ve una ardilla gris, puede ayudar informándolo en nuestro sitio web “.

Saving Scotland’s Red Squirrels, un proyecto de asociación financiado por la Lotería Nacional y liderado por Scottish Wildlife Trust, trabaja en toda Escocia para reducir la propagación de las ardillas grises. En Tayside, se centra en lo que se conoce como la ‘Highland Line’, una franja de 10 km de ancho que va desde Montrose, a través de Kirriemuir, Dunkeld, Crieff y más allá hacia el oeste.

Una preocupación clave es que las ardillas grises entrantes en el noreste podrían conectarse con una población “insular” existente en Aberdeen que se introdujo en la década de 1970, con consecuencias devastadoras para los rojos vecinos.

Las ardillas grises son nativas de los bosques de roble y nogal de los estados del este de América y fueron traídas al Reino Unido a principios del siglo XIX como mascotas. Cuando su popularidad disminuyó, fueron liberadas a la naturaleza, rápidamente abrumando poblaciones de ardillas rojas más pequeñas.

Las primeras ardillas grises en Escocia fueron liberadas en la orilla del lago Long en Argyll and Bute en 1892. En dos décadas, los grises habían cubierto un área de alrededor de 800 kilómetros cuadrados y llegaron al lado este del lago Lomond.

Aproximadamente al mismo tiempo, la caza de ardillas rojas estaba en su apogeo. Entre 1903 y 1929, el Highland Squirrel Club sacrificó 82.000 ardillas rojas.

La destrucción de los bosques nativos, la fragmentación del hábitat y el cambio de uso de la tierra también ha afectado al número de ardillas rojas. Ahora se cree que hay solo 120.000 ardillas rojas en Escocia, lo que representa el 75% de toda la población del Reino Unido.

Sin embargo, se están haciendo esfuerzos para reintroducir las ardillas rojas en áreas donde ha desaparecido el número. Desde 2016, la organización benéfica Trees for Life con sede en Findhorn ha reubicado a 204 ardillas rojas de áreas con poblaciones prósperas a nueve bosques en las Highlands.

Siete sitios en el área de Wester Ross (Ben Shieldaig, Coulin Estate, Inverewe Gardens, Attadale, Plockton, Letterewe y la península de Reraig) han visto la reintroducción de ardillas rojas.

La organización benéfica también ha liberado ardillas rojas en Spinningdale en la costa de Dornoch Firth en Sutherland, y Ardtornish Estate en Lochaline en la península de Morvern. Se han avistado ardillas jóvenes en todos los sitios después de la temporada de reproducción.

Richard Bunting de Trees for Life, dijo: “” Muchos bosques de las Tierras Altas ofrecen a los rojos un hábitat excelente lejos de las ardillas grises portadoras de enfermedades, pero debido a que los rojos viajan entre los árboles y evitan cruzar grandes áreas de terreno abierto, no pueden regresar a bosques aislados. sin nuestra ayuda.

“Este proyecto muestra la diferencia positiva que la reconstrucción puede hacer para la naturaleza, la vida silvestre y las personas.

“Estamos ayudando a las ardillas rojas a regresar a algunos de sus hogares forestales perdidos hace mucho tiempo, para que puedan florecer nuevamente en los bosques a los que pertenecen por primera vez en décadas.

“Esto está dando lugar a nuevas poblaciones importantes de esta especie tan querida. Ofrece una verdadera esperanza para la supervivencia a largo plazo de las preciosas ardillas rojas de Escocia ”.

Sin embargo, se ha argumentado que sin medidas de conservación más drásticas, las ardillas rojas podrían desaparecer del Reino Unido para 2030.

Y también existe la preocupación de que el daño de la ardilla gris a los árboles jóvenes podría obstaculizar los esfuerzos para “regenerar” los bosques y los esfuerzos para plantar nuevos bosques para ayudar con los objetivos de captura de carbono. Los daños causados ​​por las ardillas cuestan al sector forestal 40 millones de libras esterlinas al año.

La selección de ardillas grises con anticonceptivos para controlar la población y la tecnología genética se están explorando como alternativas al sacrificio.

Andrew Kendall, de la European Squirrel Initiative, dijo: “Plantar millones de árboles es una pérdida inútil de dinero, porque a menos que se controlen las ardillas grises, estos árboles no crecerán para lograr su capacidad total de secuestrar carbono. Nunca serán árboles completamente desarrollados, serán destruidos y todo el dinero gastado se desperdiciará “.

El ESI está trabajando con el Instituto Roslin en Edimburgo para desarrollar tecnología de ingeniería genética que impulsaría la esterilidad en las ardillas grises hembras, lo que podría erradicar la población del Reino Unido durante un período de 20 años.

Se espera que la tecnología esté en funcionamiento dentro de cinco años, pero enfrentará una serie de obstáculos que superar antes de que pueda introducirse.

Sin embargo, Kendall no anticipa ninguna protesta pública por la posible pérdida de la ardilla gris.

“Hemos realizado muchas encuestas de opinión sobre las actitudes hacia el control de las ardillas grises utilizando un método de control no letal, y más del 70% dice que apoyaría eso”, dijo.

“No nos preocupa ganar el apoyo del público; ellos saben que a menos que se eliminen las ardillas grises, no habrá ardillas rojas”.


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