El entrenador en jefe de Illinois, Mike Small y su conexión indeleble con Kiawah

El entrenador en jefe de Illinois, Mike Small y su conexión indeleble con Kiawah

A Mike Small le preguntan constantemente cuál es su ronda de golf más memorable.

El entrenador de golf masculino principal de Illinois tiene una gran muestra para elegir, jugando en todo el mundo en diferentes recorridos en grandes torneos. Los años, las rondas, la rutina, a menudo se confunden para un golfista que intenta mantener un estatus profesional.

Para Small, la respuesta es fácil. La tercera ronda del PGA Club Professional Championship 2005 en Kiawah Island, sede del PGA Championship 2021.

“Hasta el día de hoy la gente me pregunta cuál es mi ronda más memorable”, dijo Small. “Y la respuesta es esa tercera ronda en Kiawah”.

Small quedó atrás después de dos rondas. Necesitaba hacer un movimiento significativo el sábado para volver a la contienda. Eso sucedió, con un poco de ayuda de los elementos. El viento se aceleró. La lluvia llegó provocando retrasos meteorológicos. Mientras Kiawah Island mostraba su lado punitivo, Small se deleitaba con las desafiantes condiciones. Publicó un 69 en la tercera ronda, mientras que el resto del campo estaba disparando por encima del par.

“Después de dos rondas, necesitaba que sucediera algo”, dijo Small. “Con la lluvia y el viento viniendo, tuve una de las mejores rondas que he jugado. Solo se puede decir por el promedio de anotaciones de ese día … este campo de golf puede ser malo y puede ser difícil “.

Small terminó el torneo a uno sobre par. Se sentó en la tienda de golf, esperando a ver si su puntuación publicada se mantenía contra el campo. Al final, Small se fue con la victoria, no solo ganando lugares en grandes torneos, sino también una conexión de por vida con la joya de Pete Dye en Carolina del Sur.

“Tienes que ser preciso en los cursos de Pete Dye”, dijo Small. “Simplemente los toco bien”.

Small creció en Illinois, practicando numerosos deportes cuando era niño en la pequeña ciudad de Danville. Gravitó hacia el golf, citando la naturaleza competitiva e individual del juego. Small comprometido con la Universidad de Illinois, donde jugó en el equipo de golf junto al capitán de la Copa Ryder del equipo de EE. UU. 2021, Steve Stricker. Una gran razón por la que Small compitió en el PGA Tour y continuó como entrenador y profesional de clubes fue su experiencia en el golf universitario.

“Al jugar con Steve Stricker, me hizo mejor cada día”, dijo Small. “Ver de cerca lo bueno que era el golf es la gran razón por la que jugué en el PGA Tour”.

Cuando Small se convirtió en profesional en 1990, el panorama del PGA Tour era diferente al actual. No hubo tantas oportunidades de jugar en los EE. UU. Antes de ingresar al PGA Tour. Small tuvo que jugar en varias giras alrededor del mundo antes de ganar su tarjeta del PGA Tour en 1998.

No hay garantías una vez que un jugador llega al PGA Tour. La rutina de estar preparado física y mentalmente semana tras semana puede ser extenuante. Small nunca ganó en el PGA Tour, con su mejor resultado en el Bell Canadian Open en 1998. Volver al Nike Tour (ahora Korn Ferry Tour) para intentar recuperar el estatus de PGA Tour fue una tarea difícil.

“No tienes el éxito que deseas, es una píldora difícil de tragar”, dijo Small. “Estás en el Korn Ferry Tour tratando de volver al PGA Tour, no es lo mismo. Estaba peleando conmigo mismo y por eso necesitaba un cambio “.

El éxito, los fracasos, los altibajos, todo preparó a Small en su papel actual como entrenador en jefe universitario.

“El golf no te debe nada, solo porque practicas mucho”, dijo Small. “Necesitas coraje y necesitas aprovechar las oportunidades cuando se presenten. Lo que pasé en ese entonces me convirtió en un mejor entrenador hoy “.

Small quería entrenar y seguir jugando. La PGA of America le brindó la oportunidad de entrenar mientras era un profesional de clubes de gira. Con la mente despejada, junto con miles de ex alumnos de Illinois animándolo, Small jugó algo de su mejor golf como profesional de clubes. Además de su victoria en el Campeonato Profesional de Clubes de la PGA de 2005, fue el profesional de clubes bajo en los Campeonatos de la PGA dos veces (2007, 2011).

16 años después, esa semana en Kiawah Island sigue siendo un punto culminante en la carrera de Small. Jugó en el PGA Championship en 2012, la última vez que el Ocean Course fue el anfitrión, donde Rory McIlroy dominó con una victoria de ocho tiros.

Ese torneo fue en agosto, donde el campo fue mucho más suave, las condiciones más húmedas. Con el Campeonato de la PGA en mayo, Small cree que Kiawah será una prueba firme y rápida para los mejores golfistas del mundo. Al igual que en 2005, cuando Small jugó su mejor golf en las condiciones más difíciles, el golfista que navega por los elementos estará en buena forma para ganar.

“Si está seco y sopla el viento, será brutal”, dijo Small. “Creo que es una gran oportunidad para alguien que puede jugar en condiciones difíciles”.


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