Obituario: Sir Clive Sinclair, visionario tecnológico que inició la revolución informática británica

Obituario: Sir Clive Sinclair, visionario tecnológico que inició la revolución informática británica

Fallecimiento: 16 de septiembre de 2021

Sir Clive Sinclair, fallecido a los 81 años, era un hombre definido por la contradicción. Un visionario tecnológico, pero el blanco de innumerables bromas crueles y sátira; predominantemente autodidacta sin títulos universitarios, encendió la revolución informática británica que inspiró a una generación a estudiar informática; no era ni introvertido ni extrovertido, residiendo en algún lugar intermedio. Sir Clive parecía más incomprendido que respetado. Su muerte a la edad de 81 años podría desencadenar una evaluación más realista de sus logros hercúleos; un hombre a menudo tan adelantado en la curva que no se podía ver la curva.

Clive Marles Sinclair nació el 30 de julio de 1940 en el frondoso suburbio londinense de Richmond, pero pronto fue evacuado a la relativa seguridad en tiempos de guerra de Teignmouth en Devon. La casa de la familia en Richmond fue arrasada en un bombardeo alemán. Más tarde, su familia se estableció en Bracknell, Berkshire, donde creció Clive. Inspirado por un programa de televisión para niños de la BBC llamado Toytown, el joven Clive se animó a empezar a jugar y fabricar artilugios. Como muchos niños de la era anterior a la tecnología, su infancia se centró en los walkie-talkies y la comunicación secreta. Pero a diferencia de muchos niños de esa edad, Clive creó e inventó el suyo.

Mientras estudiaba para sus niveles A, diseñó un circuito para una radio simple. No contento con eso como un logro, el adolescente Sinclair se acercó a un fabricante para transformar el diseño en kits de bricolaje. Estos kits se vendieron a través de revistas como Practical Wireless, publicación para la que ya había escrito varios artículos. Dejó la escuela después de sus A-Levels y comenzó a trabajar como periodista técnico.

Pero nunca tuvo su corazón puesto en ser un observador, un registrador de eventos. No. Clive era un hacedor. Entonces, a la tierna edad de 21 años, Sinclair formó su propia compañía, Sinclair Radionics, en 1961.

Este primer esfuerzo empresarial estableció la quintaesencia de lo que Sir Clive Sinclair buscaba lograr. En el centro mismo de todo lo que hizo estaba un sentido de democratización; desde inventar la calculadora de bolsillo hasta popularizar la computadora doméstica, el icónico Spectrum ZX80 y el ZX Spectrum; Sinclair estaba considerablemente menos interesado en el engrandecimiento personal y la acumulación de riqueza personal. Su revolución fue hacer que la tecnología fuera asequible y disponible para millones. La ZX80, que lleva el nombre del año en que se lanzó, costó solo £ 79.95 en forma de kit y £ 99.95 ensamblada. Esto era aproximadamente el 20% del precio de las computadoras personales rivales en ese momento. Vendió unas 50.000 unidades. El sucesor más avanzado, el ZX81, que lo reemplazó al año siguiente, costó £ 69.95 y vendió 250,000.

Recuerdo con gran claridad que en 1981 el director de física de mi escuela secundaria, el Sr. Devlin (también conocido como “Spike”), impartía “Clases de codificación” a la hora del almuerzo con una variedad de ZX80. Para un niño y una niña, estábamos asombrados por las posibilidades que se presentaban y aunque las computadoras Sinclair fueron rápidamente reemplazadas en el mercado, siendo ridiculizadas por ser “topes de puerta glorificados” (dado su diseño en forma de cuña), fueron el primer y fundamental paso en la adquisición de conocimientos informáticos de mi generación. Solo en esa clase de la hora del almuerzo, al menos tres estudiantes pasaron a tener carreras en informática o tecnología. Esa plantilla se combinó en todo el Reino Unido. Sir Clive creó, inspiró y facilitó a toda una generación de ciudadanos una tecnología que definiría la vida moderna.

Y aunque los pequeños ordenadores domésticos no eran los conceptos más fotogénicos y atractivos para los medios, el Sinclair C5 sí lo era; y quizás por razones equivocadas. Este “triciclo eléctrico reclinado alimentado por batería” fue la realización del mayor deseo del inventor: construir una solución de transporte ecológicamente sostenible, ofreciendo “nueva potencia en el transporte personal”.

Diseñado por Lotus, construido por Hoover en su planta de lavadoras en Merthyr Tydfil, el triciclo fue lanzado con gran fanfarria y florecimiento. Las ventas proyectadas, afirmó el creador, superarían las 100.000 solo en el primer año. Se esperaba que el éxito que había disfrutado hasta ahora se repitiera con el C5. Por desgracia, el resultado final fue lo contrario. Después de solo ocho meses y unas escasas 5.000 unidades vendidas (y unas 9.000 sin vender), Sinclair Vehicles pasó a la quiebra. Sinclair perdió millones. Un escritor describió la debacle como “una de las grandes bombas de marketing de la industria británica de posguerra”.

Conocí a Sir Clive en algunas ocasiones, todas las cuales giraban en torno a una mesa de póquer en varios torneos en Londres y sus alrededores. Lo que pocos habrán sabido de él es lo humilde, lo amable y lo considerado que era Sir Clive. No pensarías que estás en presencia de un multimillonario; ni jamás sentiría que cargaba con alguna hostilidad sobre la forma en que algunos sectores de la prensa y los medios lo habían tratado. Era simplemente un tipo encantador al que le encantaba apostar.

Había estado luchando contra el cáncer durante la última década, pero, según su hija, todavía había estado trabajando en inventos hasta unos días antes de su muerte “porque eso era lo que le encantaba hacer”.

Algunas personas lo llaman “síndrome de la amapola alta”. En Glasgow y Occidente empleamos la frase “Ah kent su padre”. De cualquier manera, nosotros, como pueblos reunidos en todo el Reino Unido, sufrimos un malestar que nos obliga a disfrutar del schadenfreude de aquellos que percibimos que son demasiado grandes para sus botas. Sir Clive disfrutó de éxitos y sufrió pérdidas; las hondas y flechas de la escandalosa invención empresarial.

Pero quizás su mayor fracaso, al igual que sus mayores éxitos, parece haber sido provocado por adelantarse a su tiempo. Si bien el C5 no puede considerarse de ninguna manera un avance en ese momento, unos 36 años después, los autos eléctricos híbridos y enchufables representan el 10% de los autos vendidos en el Reino Unido. Uno solo puede preguntarse cuál podría haber sido ese número sin la visión, la valentía y la brillantez de Sir Clive Sinclair.

Le sobreviven Belinda, sus hijos Crispin y Bartholomew, de 55 y 52 años respectivamente, cinco nietos y dos bisnietos.

HARDEEP SINGH KOHLI


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